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猴爪

时间:2018-11-28 13:23来源:网络整理 作者: 威廉·威马克·雅各布斯

  外面,夜晚寒冷而潮湿,但在雷克斯纳姆别墅的小客厅里,窗帘下垂,炉火熊熊。父子俩在下棋,父亲以为棋局将发生根本的变化,把他这一方的国王推入危急而不必要的险境,这甚至引起了那位白发老太太的评论,她正在炉火边安静地编织毛线活。

  “听那风声,”怀特先生说,他看出自己下错了一着影响全局的棋,可为时已晚,他态度和蔼地想不让儿子发现这个错误。

  “我正听着呢,”儿子说,他冷酷地审视着棋盘,一面伸出手来,“将军。”

  “我简直不相信他今晚会来,”父亲说,他的手在棋盘上踌躇不决。

  “将死了,”儿子回答。

  “住得这么偏远真糟透了,”怀特先生突然出人意外地发起脾气来,大声叫喊,“所有那些糟糕透顶、泥泞又偏僻的住处里,就数这儿最坏。小路上是沼泽,大路上是急流,我真不知道人们在想些什么。我猜想因为大路上只有两所房子出租,他们就认为这没关系。”

  “别介意,亲爱的,”他的妻子安慰他说,“也许下一盘你会赢的。”

  怀特先生敏锐地抬眼一看,恰好瞅见母子俩交换了一个会心的眼色,到了嘴边的话消失了,他用稀疏的灰白胡子遮掩起负疚的笑容。

  “他来了,”当大门砰地一响,沉重的脚步向房门迈来时,赫勃特·怀特说。

  老头儿连忙殷勤地站起来,打开房门,只听得他向新来的人道辛苦。新来的人也向自己道辛苦,惹得怀特太太嘴里发出“啧,啧!”的声音,当一个又高又壮、面色红润、眼睛小而亮的男人跟在她丈夫身后走进房门时,她轻轻地咳嗽。

  “莫里斯军士长,”怀特先生介绍说。

  军士长和他们握了手,坐在炉边留给他的座位上,他的主人拿出威士忌和平底酒杯,在炉火上搁了一把小铜壶,他满意地瞧着。

  喝到第三杯,眼睛放出光彩,他开始谈话了,当他在椅子里耸平宽阔的肩膀,谈起奇异的景色、英勇的业绩、战争、瘟疫和陌生的民族,这小小的一家人怀着热切的兴趣注视着这位远方来的客人。

  “二十一年了,”怀特先生朝他的妻儿点着头说,“他走的时候是库房里一个瘦长的小伙子。可现在看看他吧。”

  “他看上去并没有受多大创伤,”怀特太太有礼貌地说。

  “我倒想亲自上印度去,”老头儿说,“只是到处瞧瞧,你们懂吧。”

  “你还是待在原地好,”军士长摇摇头说。他放下空杯子,轻轻地叹了口气,又摇摇头。

  “我想瞧瞧那些古庙、托钵僧和玩杂耍的人,”老头儿说,“不久前有一天你谈起什么猴爪,那是怎么回事,莫里斯?”

  “没有什么,”这位当兵的赶忙说,“至少,没什么值得听的。”

  “猴爪?”怀特太太好奇地说。

  “唔,也许,它有点像你们会称作魔术的那种玩意儿,”军士长不假思索地说。

  他的三位听众急切地朝前靠拢。客人心不在焉地把空杯子凑到唇边,又把它放下。他的主人给他倒满了酒。

  “看上去,”军士长说,他用手在衣袋里摸索着,“这只是一个平常的小爪子,已经干瘪成木乃伊了。”

  他从衣袋里拿出一样东西给他们,怀特太太的脸厌恶地扭曲了一下,退了回来,可她儿子接过它,好奇地察看着。

  “这有什么特别的?”怀特先生问,从儿子手中拿过那东西,仔细看了一会儿,又把它放在桌上。

  “一位老托钵僧用符咒镇住了它,”军士长说,“他是个非常神圣的人。他要显示,是命运支配人们的生命,而那些干预命运的人会使他们自己遭受不幸。他用符咒镇住了它,让三个人,每个人都能通过它实现自己的三个愿望。”

  他的神态是那么触动人,使他的听众意识到他们轻轻的笑声有点不协调。

  “唔,那你为什么不提出三个愿望呢,先生?”赫勃特·怀特机灵地问。

  军士长以中年人惯于看待冒昧的年轻人的目光注视着他。“我提出了,”他平静地说,他那布满斑点的脸孔发白了。

  “你那三个愿望真的实现了吗?”怀特太太问。

  “实现了,”军士长说,他的杯子轻轻地敲击着他那坚实的牙齿。

  “还有别的人祝愿了吗?”老太太问。

  “有,第一个人实现了他的三个愿望,”他回答,“我不知道头两个愿望是什么,但第三个是祈求死亡。那样我就得到了这猴爪。”

  他的语调极其沉重,这一伙人都默不作声了。

  “要是你已经实现了三个愿望,那么,眼下它对你没有好处了,莫里斯,”老头儿终于说话了,“那你留着它为了什么呢?”

  当兵的摇摇头。“为了幻想,我猜,”他慢腾腾地说,“我的确想过要卖掉它,可眼下我不想卖了。它造成的危害已经够大了。再说,人们不会买它。他们认为这是个神话,其中有些人,还有那些真的有些相信它的人要先试试,然后再付给我钱。”

  “要是你能提出另外三个愿望,”老头儿以锐利的目光瞧着他说,“那你会提吗?”

  “我不知道,”另一方说,“我不知道。”

  他拿起猴爪,夹在食指和大拇指中间摇晃着,突然把它扔到火上。怀特轻轻地喊了一声,弯下身子赶紧把它拿开。

  “最好让它烧掉,”当兵的严肃地说。

  “如果你不要它,莫里斯,”老头儿说,“把它给我吧。”

  “我不给,”他的朋友固执地说,“我把它扔到火里。要是你留着它,出了什么事儿可别责怪我。像个明智的人那样,再把它扔进火里吧。”

  另一方摇摇头,仔细察看他的新东西。“你怎样祝愿?”他问。

  “你右手拿起猴爪,大声祝愿,”军士长说,“可我警告你后果严重。”

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